La capacidad de infectar de las personas asintomáticas en el hogar con covid-19 es alta

El coronavirus SARS-CoV-2 que causa covid-19 puede propagarse más fácilmente entre las personas que viven en el mismo domicilio y los miembros de una misma familia que no viven en la misma dirección que el coronavirus que causa el síndrome respiratorio agudo severo (SARS) o el respiratorio del Medio Oriente síndrome (MERS). El estudio, publicado en «The Lancet Infectious Diseases», es el primero en cuantificar la transmisión del SARS-CoV-2 en personas sin síntomas.

El análisis se ha basado en los datos del rastreo de 349 personas con covid-19 y 1.964 de sus contactos más cercanos (amigos, compañeros de trabajo, pasajeros de un tren o autobús) en la ciudad de Guangzhou (la ciudad más poblada del sur de China) y ha visto que las personas con covid-19 eran igual de infecciosas antes de desarrollar síntomas como durante su enfermedad. Además, confirma que las personas mayores de 60 años eran más susceptibles a la infección doméstica con SARS-CoV-2.

Los autores del trabajo aseguran que sus datos sugieren la importancia de romper la cadena de transmisión dentro de los hogares a través del rastreo oportuno y la cuarentena de los contactos más cercanos, además de la búsqueda de casos y el aislamiento. Todo ello, escriben podría tener un gran impacto en la reducción del número de casos de covid-19.

Y aunque señalan su modelo se ha actualizado para reflejar el conocimiento actual sobre la dinámica de transmisión de covid-19, los autores advierten que se basa en una serie de suposiciones, por ejemplo, sobre el periodo de incubación y el tiempo en el que una persona sintomática tiene la capacidad de infectar.

Los datos sugieren la importancia de romper la cadena de transmisión dentro de los hogares a través del rastreo oportuno y la cuarentena de los contactos más cercanos, además de la búsqueda de casos y el aislamiento

«Nuestros análisis sugieren que la capacidad de infectar de las personas asintomáticas con covid-19 es alta y podría aumentar la dificultad de frenar la pandemia», reconoce Yang Yang, de la Universidad de Florida (EE.UU.). Por eso, añade, «la búsqueda activa de casos y el aislamiento junto con el rastreo integral de contactos y la cuarentena serán clave para evitar que los contactos infectados propaguen el virus durante su período de incubación, lo que será crucial para aliviar las restricciones de movimiento y las medidas de confinamiento».

Se sospecha que la transmisión domiciliaria de covid-19 ha contribuido al aumento de los casos en China tras la introducción de medidas de confinamiento. Sin embargo, ha habido poca investigación que haya evaluado la propagación de la enfermedad a nivel familiar.

En este estudio, los investigadores han desarrollado un modelo de transmisión que representaba la exposición a nivel individual, la transmisión a terceros, la exposición potencial a fuentes de infección no rastreadas y las infecciones asintomáticas. Utilizando datos recopilados por el Centro de Guangzhou para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC) de 215 casos primarios de covid-19 -es decir, sin fuente conocida de exposición o que se supone que se infectaron fuera de Guangzhou-, 134 casos secundarios / terciarios y 1.964 de sus contactos cercanos entre el 7 de enero y el 18 de febrero de 2020, el trabajo estimó la tasa de infección secundaria (la probabilidad de que una persona infectada transmita la enfermedad a un individuo susceptible) entre las personas que viven juntas y los miembros de la familia, y los contactos que no viven en el mismo domicilio.

El estudio también ha evaluado los efectos de la edad y el sexo sobre la infectividad de los casos de covid-19 y la susceptibilidad de sus contactos cercanos

Los contactos cercanos (individuos sin protección que habían estado a menos de un metro de una persona con covid-19 menos de 2 días antes de que aparecieran sus síntomas) también fueron rastreados, puestos en cuarentena y sometidos a pruebas de SARS-CoV-2.

El estudio también ha evaluado los efectos de la edad y el sexo sobre la infectividad de los casos de covid-19 y la susceptibilidad de sus contactos cercanos. Los investigadores asumieron un período de incubación medios de 5 días y un período infeccioso máximo de 13 días (incluso hasta 5 días antes del inicio de la enfermedad). Entre los 349 casos de covid-19 primario y secundario confirmados por laboratorio, 19 (5%) no informaron síntomas durante el período de seguimiento.

Los análisis estimaron que la probabilidad de transmisión secundaria (propagación de una persona infectada a contactos no domésticos) fue del 2,4%. La probabilidad de transmitir el virus fue mayor entre las personas que viven juntas y los miembros de la familia, con una tasa de contagio del 17,1% (o alrededor de 1 de cada 6) entre las personas que viven en la misma dirección, y del 12,4% (aproximadamente 1 de cada 8) entre la familia miembros.

«Los miembros de una familia, padres e hijos mayores, pueden no estar viviendo en la misma dirección, lo que podría explicar por qué parecen tener menos riesgo de infecciones secundarias que los que viven en el mismo hogar que el caso covid-19», señala Natalie Dean, coautora del estudio. «Aunque la probabilidad de transmitir covid-19 en los hogares puede parecer bastante baja, es aproximadamente el doble de lo que se ha estimado para el SRAS (4.6-8%) y tres veces mayor que para el MERS (4-5%)» .

El modelo también sugiere que la probabilidad de infección en el hogar es más alta entre los mayores de 60 años (28% o alrededor de 1 de cada 4 de los que viven juntos, 18,4% o 1 de cada 5 miembros de la familia), y más baja en aquellos menores de 20 años (6,4% o alrededor de 1 de cada 15 de los que viven juntos, 5,2% o aproximadamente 1 de cada 20 miembros de la familia).

Las estimaciones también sugieren una capacidad de infectar importante durante el período de incubación, comparable y potencialmente más alta que durante el período de la enfermedad.

Si el número reproductivo local sigue siendo inferior a uno, la infección no puede propagarse de manera efectiva
La alta capacidad de infectar del virus durante el período de incubación sugiere que la cuarentena de contactos asintomáticos podría haber evitado más transmisiones posteriores

Los investigadores número reproductivo local -el número promedio de infecciones que un caso covid-19 puede generar durante todo el período infeccioso a través de personas que viven juntas y miembros de la familia y contactos no familiares- fue 0.5. Sin embargo, si el aislamiento de los casos o la cuarentena de sus contactos no se hubietambién calcularon que elran implementado, el número reproductivo local estimado habría sido un 20-50% mayor, aumentando a 0,6-0,76. Si el número reproductivo local sigue siendo inferior a uno, la infección no puede propagarse de manera efectiva, explican.

«Aunque el efecto del aislamiento de casos parece moderado, la alta capacidad de infectar del virus durante el período de incubación sugiere que la cuarentena de contactos asintomáticos podría haber evitado más transmisiones posteriores», asegura Qin-Long Jing del Guangzhou CDC

Los autores reconocen algunas limitaciones importantes: el hecho de que no pudieron cuantificar de manera confiable la capacidad de infectar de las personas asintomáticas o que el modelo asumió que las infecciones asintomáticas tienen la misma infectividad que los casos sintomáticos durante su período de incubación, lo que podría no ser exacto.

También señalan que algunos casos primarios importados podrían haberse infectado localmente y que algunas infecciones o casos asintomáticos podrían haberse pasado por alto por el rastreo de contactos o por pruebas falsas negativas, lo que podría subestimar la tasa de ataque secundario. Finalmente, el rápido aislamiento de los casos y la cuarentena de sus contactos cercanos podrían haber limitado el número de transmisiones cuando los casos estaban enfermos y afectaron la precisión de las estimaciones.

En un comentario, Virginia Pitzerm, que no participó en el estudio, de la Escuela de Salud Pública de Yale (EE.UU.), señala que la «diferencia clave entre SARS-CoV-2 y SARS-CoV es que la probabilidad de transmisión es sustancialmente mayor durante el período de incubación presintomática del SARS-CoV-2, mientras que se produjo poca o ninguna transmisión antes del inicio de los síntomas del SARS-CoV. Esto hizo que el SARS-CoV fuera mucho más fácil de controlar mediante el aislamiento de casos y la cuarentena de los contactos». Según este informe, el aislamiento inmediato de casos solo pudo prevenir el 20-50% de los casos secundarios de COVID-19 en Guangzhou.

Y concluye: «Los hallazgos confirman la importancia relativa de la transmisión pre-sintomática y la relación entre la edad y la susceptibilidad, ideas clave que deberían servir para diseñar de estrategias de intervención».